[ESPECIAL] 104 AÑOS DE BILLIE HOLIDAY: LA DURA VIDA DE UNA LEYENDA

A veces, una tiene la sensación de que las mujeres no hemos formado parte de la historia. Nuestros nombres raramente se mencionan en los libros de texto. Parece que todas las obras cumbre de la literatura, los grandes descubrimientos científicos o la creación de grandiosas piezas artísticas han sido cosa única y exclusivamente de hombres. Ser mujer, hasta hace poco, era sinónimo de ser invisible. Se nos ha ignorado, ninguneado, despreciado y cuestionado siempre que hemos intentado cambiar las reglas del juego. Cuando alguna de nosotras alcanzaba un logro, por mínimamente relevante que fuera, se daba por hecho que detrás tenía que haber una mente masculina. Y si ser mujer ha sido (y aún es) difícil, ser mujer negra, pobre y bisexual era un auténtico infierno; Billie Holiday lo vivió en sus propias carnes. A pesar de todo esto, logró hacerse un hueco y, junto con Sarah Vaughan y Ella Fitzgerald, ser considerada una de las voces femeninas más influyentes del jazz y del blues.

El pasado 7 de abril se cumplieron 104 años del nacimiento de esta maravillosa artista. Sin embargo, mucha gente desconoce la triste historia que hay detrás de la voz de Billie Holiday, algo clave para entender su música.

Su verdadero nombre era Eleanora Fagan Gough y la vida que llevó distó mucho de ser idílica. Su madre la tuvo con 13 años y su padre, que en ese momento tenía 15 y era bajista en un grupo de jazz, huyó poco después de que Eleanora llegara al mundo. La niña se quedaba con frecuencia en compañía de familiares de su progenitora, que hicieron de todo menos cuidarla con amor.

Cuando cumplió 10 años admitió haber sido violada y fue enviada a una escuela católica de la que se escapó dos años más tarde ayudada por un amigo de la familia. Su madre y ella se vieron obligadas a huir de Balltimore, su ciudad de residencia, a Brooklyn. Allí, una Eleanora de tan solo 13 años no tuvo otra opción que prostituirse para ganarse el pan. Cuando cumplió los 15 comenzó a cantar en bares nocturnos. Su dulce voz hacia llorar a quienes la escuchaban y gracias a ella consiguió en 1933 lanzar su primer debut comercial, Your mother’s son-in-law, junto con su pequeño grupo dirigido por Benny Goodman. A partir de este momento su carrera dentro del mundo de la música no dejó de crecer. Durante sus primeros años colaboró con grandes eminencias del jazz como Jonah Jones, Ben Webster o Roy Eldridge y lanzó éxitos como I cried for you, If you were mine o Strange fruit, siendo este último considerado el mejor tema del siglo XX (revista Time, 1999).

Su vida sentimental no fue fácil tampoco. Estuvo casada en dos ocasiones y tuvo varios amantes, tanto hombres como mujeres (se rumoreaba incluso que llegó a embarcarse en una aventura con la actriz Tallulah Bankhead), pero todos acabaron en desastre. Su segundo esposo, Louis McKay, era un justiciero de la mafia que la maltrató. Todas estas dolorosas vivencias desembocaron en una terrible adicción a las drogas y al alcohol, lo que le produjo una cirrosis hepática que causó su muerte en 1959 con 44 años.

Sería de locos separar las dificultades a las que tuvo que hacer frente Billie Holiday de lo que transmite con su música. Sus primeras canciones ya dejaban entrever el alma triste y desgarrada de la artista, algo que cobró fuerza gracias su elegante voz.

A pesar de tener un rango vocal de sólo una octava, su expresividad en el escenario y la forma que tenía de vivir sus canciones permitieron que fuera capaz de interpretar el mismo tema varias veces sin que sonase ninguna igual a la anterior. Ejemplos de esta Billie primeriza y todavía algo tímida frente al micrófono son Billie’s blues, A Sunbonnet Blue, Swing! Brother, swing! o I hear music. En estas canciones todavía se puede apreciar cierta jovialidad y una voz ligeramente más infantil, algo que cambió casi de forma radical.

A partir de 1935, Billie empieza a interpretar sus temas de forma más melancólica y sentida, llegando al público con más facilidad y haciendo que empatizaran con ella hasta el punto de romper a llorar durante sus actuaciones. Esto se aprecia en If my heart could only talk, I’m all for you, Ghost of yesterday y Body and soul. Aquí ya podemos ver a una Billie inevitablemente más madura, no sólo en cuanto a la música sino también en su personalidad. Los mensajes de sus letras tratan las penurias de su vida, amores fallidos y deseos imposibles de alcanzar con una sensibilidad y un desaliento que duelen en el corazón; reflejan a una mujer derrotada emocionalmente que está cansada de seguir nadando a contracorriente.

Las drogas y el alcohol hicieron mella en la voz de la cantante rasgándola paulatinamente. No obstante, esto no destruyó su sentimentalismo ni su don. Entre sus últimos lanzamientos para mí los más destacables son Baby, won’t You Please Come Home?, Just one more chance, ‘Deed I do, All of you y You don’t know what love is, donde Billie parece decir “me rindo, no puedo más”. Son canciones que ahondan en las heridas y no dejan respirar.

La influencia que ha tenido esta inmortal artista es inimaginable; marcó a grandes como Frank Sinatra, quien la consideraba su mayor influencia, Janis Joplin, Amy Winehouse o Nina Simone. El grupo de rock irlandés U2 llegó a componer una canción en su honor titulada Angel of Harlem, y el artista Hozier le rindió tributo en un tema de su último disco, Nina cried power. Incluso se han escrito obras de teatro (Lady Day at Emerson’s bar) y películas (El ocaso de una estrella) mostrando al mundo la turbulenta vida de esta gran mujer.

Pasará mucho tiempo hasta que pise el escenario otra cantante con una voz y un carácter de interpretación como el de Billie Holiday, una artista inmortal con un talento excepcional que merece un hueco en todas vuestras playlists.

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Un comentario en “[ESPECIAL] 104 AÑOS DE BILLIE HOLIDAY: LA DURA VIDA DE UNA LEYENDA

  1. Que buena entrada, me alegra encontrar líneas que mantengan vivo el legado de una gran mujer como lo fue Billie Holiday. Increiblemente hay una canción de la agrupación alemana Alphaville que la menciona en sus canciones.. aquí te dejo la entrada que contiene este dato https://wp.me/p7Z6sO-QK. Un gran saludo.

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